La edición genética podría crear pollos resistentes a la gripe aviar

Un grupo de investigadores británicos han conseguido crear células de pollo resistentes a la gripe aviar tras la eliminación de una molécula mediante edición genética.

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La gripe aviar es una gran amenaza para los pollos de granja en todo el mundo, con cepas que pueden llegar a matar hasta el 100% de las aves de una explotación. Además, debido a su alto nivel de mutación, existen ciertas variaciones del virus que pueden infectar a las personas y causar enfermedades graves.

De hecho, la Organización Mundial de la Salud (OMS) asegura que existe “riesgo real” de que un nuevo virus de gripe mute y se transmita de animales a humanos provocando una pandemia.

Como herramienta para combatir esta amenaza, un equipo de científicos británicos han conseguido, utilizando técnicas de edición genética, evitar que el virus se propague en células de pollo cultivadas en el laboratorio.

Este logro, afirman los investigadores, plantea la posibilidad de producir pollos editados genéticamente que sean resistentes a la enfermedad eliminando solamente una pequeña porción de ADN.

Concretamente, el grupo de trabajo se centró en una molécula específica dentro de las células de pollo llamada ANP32A. Investigadores del Imperial College de Londres, uno de los centros que forma parte del grupo, ya habían descubierto anteriormente que durante una infección, los virus de la gripe “secuestran” esta molécula para replicarse.

Ahora, trabajando con expertos del Instituto Roslin de la Universidad de Edimburgo, los investigadores han utilizado técnicas de edición genética para eliminar la sección de ADN responsable de producir la molécula ANP32A.

Lo que descubrieron tras eliminar mediante el cambio genético la molécula es que el virus ya no podía crecer dentro de las células. Ahora adelantan que el siguiente paso de este estudio publicado en la revista científica ‘eLife’ será tratar de producir pollos sanos con el cambio genético.

“Este es un avance importante, pues sugiere que podríamos usar técnicas de edición de genes para producir pollos resistentes a la gripe aviar. Es cierto que no hemos producido ninguna ave, solo células, ya que todavía debemos verificar si el cambio de ADN tiene algún otro efecto en las células de las aves antes de que podamos dar este paso», explica Mike McGrew, investigador del Instituto Roslin y líder del grupo de trabajo.

En la misma línea, Wendy Barclay, investigadora jefe en virología del Imperial College, remarca que lo que han conseguido es identificar el cambio genético más pequeño posible que haga que los pollos resistan la gripe aviar. “Esto tiene el potencial de detener la próxima pandemia de gripe en su origen», asegura Barclay, que recuerda que los pollos son uno de los principales reservorios.

Esta investigación se enmarca dentro de una serie de intentos por parte de los investigadores del Instituto Roslin para frenar la gripe aviar mediante la edición genética. De hecho, ya consiguieron, junto a científicos de la Universidad de Cambridge, producir pollos que no transmitían la gripe aviar a otros pollos utilizando técnicas de modificación genética.

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